Alfred Wegener: el genio olvidado

Alfred Wegener

En estos días en los que todo el mundo recuerda a Charles Darwin como consecuencia del 200 aniversario de su nacimiento, no puedo evitar recordar a otro genio de similar talento pero mucho más olvidado: Alfred Wegener. ¿Y por qué no se recuerda a Alfred Wegener tanto como a Charles Darwin? Pues no sé, quizá sea menos mediático, a lo mejor es porque no era pelirrojo, como yo, o quizá fue menos polémico… quizá lo que ocurre es que no hizo rasgar las vestiduras de la Santa Madre Iglesia y por eso “mola” menos. No chana tanto porque no le plantó cara a los estamentos más profundos de la civilización… Ni siquiera la página dedicada a su persona en la Wikipedia en español está bien redactada. Y sin embargo, dejándonos de morbos, polémicas y tonterías, Wegener cambió la forma de ver el mundo tanto como Darwin, Copérnico, Galileo o el mismísimo Einstein. Pero en ciencia quizá existe también eso que llaman carisma o mojo, y ya se sabe lo que pasa: o se tiene o no se tiene.

Conocí a Wegener en los libros de Geología de la ESO, porque aunque no se lo puedan creer todavía se estudiaban a algunos genios en la ESO. Me llamó mucho la atención el personaje, me imaginé al ingenioso geólogo observando sus mapas, pipa en boca escudriñando con sus hábiles ojos como si tratara de resolver un puzzle que estuvo delante de nosotros siempre y no supimos resolver. Desde entonces le cogí cariño, porque jamás había oído hablar de él antes y jamás he vuelto a oir hablar de él después, porque sus descubrimientos cambiaron el mundo para siempre y porque no es tan mediático como Darwin. Que conste que no tengo nada en contra de Darwin; polémicos abstenerse.

Wegener, para el que no lo sepa, fue aquél geólogo berlinés que descubrió, a principios del siglo pasado, que la superficie terrestre no estaba formada por algo uniforme formando un todo, sino que estaba compuesta por piezas que encajaban de una cierta forma. Cada una de estas piezas constituía lo que se ha dado en llamar placa tectónica, y flotaba sobre una superficie de lava líquida que se conoce como magma. Antes, se pensaba que uno podría viajar en calesa desde Nueva York a Londres sin ningún problema por el fondo marino, salvando el obvio inconveniente de que no podemos respirar bajo el agua. Se pensaba que el fondo marino era algo así como una piscina, una planicie. Afirmar lo contrario le costó a Wegener muchas controversias, enemistades y burlas. Posteriormente se descubrió la brecha del Atlántico, una auténtica cordillera submarina que separa las placas Norte- y Sudamericana de las placas Euroasiática y Africana. Como para excalarlas en calesa y caer después a profundos pozos de lava, diría yo.

Más allá en sus investigaciones, justificó con su teoría el surgimiento de montañas formando cordilleras (orogénesis), islas, volcanes, terremotos, maremotos, fisuras y fallas. Así de importante es que hoy día utilizamos la escala Ritzer para medir la violencia de un terremoto sin pensar en quién descubrió por qué se producían. En su teoría, Die Entstehung der Kontinente und Ozeane, “El origen de los continentes y los océanos” (la analogía con Darwin y su origen de las especies es patente), explicó que en un principio todas las tierras formaban un único continente, Pangea. Quizás esta historia ya nos suene más a algunos que hayamos visto algunos documentales de la 2 y seamos o fuimos alguna vez unos apasionados de los dinosaurios.

Pregúntenle a un geólogo quién fue Wegener. Hoy día toda la geología se explica a partir de sus teorías, que comenzó con el estudio de fósiles y rocas. La plasticidad de los terrenos, los movimientos sísmicos y sus consecuencias, el pasado, el presente y lo que será de nuestra Madre, la corteza terrestre, en el futuro.

Wegener fue, sin duda, el padre fundador de una de las principales revoluciones científicas del siglo 20. Va por usted, maestro.

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